Entrevista: Dr. Gareth Owen y su pasión por la biomedicina

Por Varina Aldana (Bioquímica UC) y Valentina Reyes (Biología UC) Esta vez en »entrevistas con el Portal de Biomedicina UC» nos quisimos adentrar en el Departamento de Fisiología de la Facultad de Ciencias Biológicas UC para conversar con uno de sus profesores: el Dr. Gareth Owen. El Dr. Owen es Profesor Asociado de la Facultad y quiso conversar con nosotros sobre la investigación que hace actualmente en su laboratorio y también de sus pasiones y gustos.

GarethOwen Profe… a grosso modo ¿Qué se hace en su laboratorio? El tema de mi laboratorio es cáncer, esa es mi pasión. Me gusta involucrarme con cualquier cosa que esté relacionada con cáncer. En mi laboratorio somos 15 personas y siempre hay como cuatro o cinco doctorantes, tenemos siempre dos o tres biólogos y bioquímicos haciendo sus tesis de pregrado, hay dos o tres personales técnicos permanentes, y casi siempre hay como dos o tres postdocs. En los 15 años de mi laboratorio se han graduado como 14 PhD’s que andan por todos lados, desde Europa hasta en E.E.U.U., y hasta en lugares tan lajanos como Valdivia (se ríe) y tenemos colaboración con más o menos todos los actores de cáncer en Chile. ¿Cuál es el principal interés de su laboratorio? Nuestro principal interés son los mecanismos celulares detrás del cáncer, específicamente el sistema de coagulación… plaquetas… factores de coagulación y metástasis. Queremos saber cómo el cáncer crece cuando cambian estos factores de coagulación. Otra pregunta es cómo podemos personalizar la medicina del cáncer y cómo de manera molecular podemos ayudar al médico a decidir entre tratamientos para cáncer según el perfil genético de cada paciente. ¿Tiene algún secreto en su laboratorio? ¿Algún as bajo la manga para poder trabajar? Sí, el secreto de mi laboratorio (o la cosa central de cómo trabajamos) es que aquí recibimos muchas muestras de cáncer, tenemos una red de 18 hospitales de Chile y otro en Lima que nos mandan muestras de cáncer. Tenemos líneas celulares como modelo de estudio pero encima de eso tenemos tejido fresco que tiene todas las semanas, entonces los estudiantes pueden utilizarlos en sus experimentos. Creo que esto hace la diferencia en mi línea de investigación y de hecho es de las ventajas de hacer investigación en Chile… bueno de hecho creo que te habrás fijado que no soy chileno tal vez (se ríe). Hay desventajas obviamente, hay menos dinero, la burocracia pero una de las grandes ventajas es que hay muy poca gente haciendo investigación de cáncer en Chile, puedes contarlos con los dedos de las manos, por lo tanto, puedo pedir muchas muestras de cáncer de ovari por ejemplo y me van a llegar muchísimas muestras. ¿Alguna pasión relacionada a su línea de investigación fuera del laboratorio? Mi pasión, o mi interés, todavía es cáncer. Yo estoy en colaboración con profesores de medicina y soy uno de los fundadores del centro de investigación en oncología UC. Fui el subdirector en el primer año de este centro. Aquí ayudamos a los médicos a hacer investigación en la Facultad de Medicina. Fuera de la universidad estoy en el directorio del foro nacional del cáncer, éste es un grupo donde hacemos »lobby» en La Moneda para mejorar los tratamientos de cáncer y la investigación en cáncer en Chile. Nosotros con otros profesores de otras universidades vamos a tocar la puerta de La Moneda diciendo »por favor necesitamos un plan nacional urgentemente», y esto es porque en viente años más de uno de cada dos chilenos va a tener cáncer en su vida y no hay ningún plan de estrategia para esto. Cuéntenos… ¿Cómo llegó a ser el científico que es usted hoy en día? Yo estudié biotecnología en Inglaterra, en el King’s College. Biotecnología es algo muy diferente en Europa. Es mucho más como biología molecular mezclada con microbiología, de hecho cuando egresé al tiro cambiaron el nombre de mi carrera. Luego hice un doctorado en bioquímica, por lo que en Europa yo sería bioquímico porque allá se usa el título del doctorado para referirse a los profesinoales. De todas las cosas que yo estudié en la universidad, las cosas de plantas y la química me llamaba mucho la atención, pero lo que me gustó más fue la parte de salud humana. Cuando llegó el momento para hacer el doctorado yo tenía 3 o 4 ofertas, hace mucho tiempo atrás, entre ellas una oferta en relación al proyecto del genoma humano… algo que ya pasó hace rato. Dentro de las ofertas que me hicieron una fue en un hospital donde se trabajaba con tejidos de pacientes y era para estudiar el rol de una nueva droga en cáncer de mama. En esa época el problema del cáncer era lo mismo que ahora: »cáncer era igual a muerte» y representaba un problema tan grande y un desafío que captó mucho mi atención y mi imaginación. Yo cuando joven era bien idealista y me dije a mí mismo: »yo quiero curar el cáncer, quiero hacer mi contribución para que me recuerden por cambiar la vida de los pacientes del futuro’’. Ahí fue cuando comenzó mi »amor’’, qué »perfecta’’ palabra, por el cáncer. Más que amor era respeto porque llevo 25 años estudiando cáncer y no puedo creer como cada día salen cosas nuevas que demuestran lo brillante que es la célula de cáncer para evitar todas las maneras que hay para matarla. Ahora tengo este respeto por la enfermedad, pese a que es el enemigo por supuesto, pero es también una pasión para venir todos los días y escuchar los resultados de mis estudiantes y ver si estamos un paso más cerca de tratar el cáncer y erradicar esta enfermedad de nuestras vidas. Creo que todo partió cuando me pregunté »¿Qué hace la célula de cáncer para evitar morir con todos los tratamientos?’’ y quise saber la respuesta. Yo tengo mucha suerte porque yo me levanto en las mañanas muy contento y de verdad me gusta venir a trabajar. De verdad, ni los lunes son un problema. Es lo bueno de ser científico porque puedes tener pasión en lo que estás haciendo. Y en su tiempo libre ¿Qué hace? Soy fanático de los deportes. Yo era capitán del equipo de rugby en el Kings College. En ese entonces era mucho más delgado, tipo 25 años y 25 kilos atrás. Yo paré de hacer rugby cuando llegué a Chile. Todo fue Culpa de Chile (se ríe). Yo todavía juego fútbol en el colegio de mi hija. Los apoderados del colegio son casi como el Manchester United y también juego tenis porque soy más viejo. Igual me gusta mucho ver deportes, todos los profes de acá saben que cuando está la Champions League mi labortorio cierra y yo y un par de estudiantes vamos al Danoi o a Lastarria para mirar los partidos. Juro que dos veces por mes paramos a las cuatro y vamos a mirar la Champios League y a todos los equipos británicos obvio…porque soy británico. Recuerdo como hace ocho años atrás, cuando Rafael Vicuña era decano de la Facultad yo salí a ver un partido del Real Madrid contra el Manchester United en el Danoi, y a penas terminó el partido me suena el celular y era Rafael diciéndome »ya sé que terminó el partido ¿Puedes volver que tengo que preguntarte unas cosas?’’ entonces hasta el decano sabe esto. Muy buena onda obviamente. Otra cosa que hago siempre es ir al teatro a ver ópera y ballets, me encantan. Cuando estaba en Londres fui todas las semanas a ver cosas al teatro. Mi niña tiene 11 años y siempre me »apaña’’ a ver las óperas al teatro. En general no voy tanto en Chile por el idioma. Luego de entender a Shakespeare en inglés creo que entenderlo en castellano me sería re difícil. Todavía no he ido a ver a Justin Bieber…menos mal que a mi hija no le gusta mucho, pero teníamos entradas para ver a Selena Gómez porque en mi casa ella es como una diosa para mi hija. ¿Por qué se vino a Chile? Adivina. El amor. Yo fui del King’s college al Imperial college y luego a la Universidad de colorado en Denver en E.E.U.U. Luego de eso volví a hacer un segundo postdoctorado en Londrés. Pero antes de ir a USA conocí a mi esposa y nos casamos, vivimos en Denver y en Londres. La verdad no sé qué pasó exactamente pero un día desperté y estaba aquí en Chile. Pienso que fue una noche muy buena o muy mala, pero aquí estaba. La verdad fue un experimento al comienzo porque ella es chilena pero no vivió nunca en Chile, entonces el plan era vivir dos años aquí para probar. Cuando llegué a Chile yo pensé en hacer un postdoctorado, pero cuando vieron mi curriculum me dijeron que yo podía tener mi propio laboratorio y ser profesor aquí en la UC. Entonces dije como »Ok voy a aceptarlo, total me voy de aquí en dos años’’, sin embargo, eso fue quince años atrás. Ahora ya tengo esposa e hija chilenas, hipoteca chilena, perro chileno y estoy aquí por harto tiempo más. Aparte hay excelente vino y qué más voy a querer en la vida. ¿Se regresaría a Inglaterra? No, soy de sangre nómade. Podría salir de Chile un día pero me iría a otro lado, no a Inglaterra. Necesito sabor (se ríe). Mira en Inglaterra todo es gratis, salud, edcuación, hay buenas pensiones y buen pasar para gente mayor…. pero no hay sol. Pienso que si ganas bien cualquier lugar del mundo puede ser un bonito lugar. Me gustaría seguir viajando pero tener otra aventura en otra parte del mundo. ¿Qué le diría a usted a las nuevas generaciones de científicos, especialmente a los alumnos de pregrado? La verdad mi única razón para ir a la universidad fue para ir de fiesta todas las noches, la única. Cuando estaba terminando mi carrera recién empecé a buscar algo que me apasionara. Mi primer consejo es que busquen algo que los apasione de verdad. Mi segundo consejo es que no tengan miedo de tener trabajo de forma inmediata, no hay apuros en la vida. A los veinte y tantos eres muy joven, si tienes dudas de hacer el doctorado o un magíster no la pienses demasiado porque aunque no te guste tanto, luego de salir vas a tener mejores oportunidades que alguien que no lo hizo.  Hoy el pregrado no es suficiente, la gente pide un magíster y en 20 años más van a pedir mínimo un doctorado, quizás en veinte más van a pedir doctorado con experiencia y más. Mi consejo es no tener miedo, buscar algo que te apasione y disfrutar mucho con la vida que es bien larga. A los 30 puedes decidir qué quieres de tu vida, antes pásalo bien, viaja y conoce. Sitio web del laboratorio del Dr. Owen: https://goo.gl/ftAmuT.]]>